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从研究到产品,不惑之年的微软如何从谷底重回巅峰?

2019-03-14 22:12 来源:网络整理 编辑:幽灵学院  人气:   评论一下

2014年,由微软(亚洲)工程院研发的人工智能助理小冰

一切的疑惑和耻辱在其CEO萨提亚·纳德拉(Satya Nadella)上任五年之后一去不复返。这种改变无疑极大得益于纳德拉的个人决心。拿负责微软人工智能与研究的微软全球执行副总裁沈向洋(Harry Shum)的话说:“从正面的角度讲,萨提亚迫不及待地想要在产品中加入更多的技术。这对微软研究院的所有人来说都是莫大的鼓励。”这群倍受鼓舞的人涵盖了遍布微软全球的——共计1000多名,分散在微软总部雷德蒙以及波士顿、蒙特利尔、北京、班加罗尔等世界各地的——研究院计算机科学家。

但对于体量如此之大的微软而言,“CEO的决心”所发挥的作用毕竟是有限的。让微软事半功倍的秘方是在复杂的后勤工作上的轻车熟路,比如确定了哪些产品应该利用哪些研究之后,还要鼓励两地相隔的员工在这方面进行合作,最终得保证结果的呈现,从普通员工到游戏爱好者都是此创新的见证者。

沈向洋认为,过去外界批评微软“没有充分将研究人员的突破性成果进行商业转化”实则是一种偏见。但他也不否认在所谓的“部署驱动型研究”方面,微软确实比过去做的更好了。他说:“现在的关键是我们能够以多快的速度实现这一切。”

从研究到产品,不惑之年的微软如何从谷底重回巅峰?

沈向洋

为了更全面地了解微软近年来的AI布局,笔者最近走访了一次微软园区,采访了沈向洋和公司其他部门的几位同事,探讨了“尽可能快速广泛吸纳AI技术”的话题。事实证明,这并非一个单一过程,而是一系列的复杂过程的集合体。

壹 Office:善用会议

确保微软的AI创新能够造福微软客户,本质上就是确保研发团队和产品团队不会彼此孤立。这意味着,企业必须鼓励团队之间的交流,而微软目前正以一种有规模、有组织的方式促进这种交流。例如,每隔六个月左右,他们就会组织一场名为Roc的活动,推动研究工作与办公产品开发之间的跨领域交流。

沈向洋说:“我们举办为期两三天的研讨会,邀请来自微软研究院的50个人和来自Office团队的100个人,大家聚在一起。”每个人分享自己手头上的项目,最后以黑客马拉松活动作为收尾。

另一场交流活动就是杰出工程领导力系列讲座(Distinguished Engineering Leadership Lecture Series),将负责产品的高管们带到位于微软园区的99号楼的微软研究院总部。“我说,‘你们来到这儿,必须为我做三件事。’”沈向洋说道。“首先,阐述你们的产品路线图。第二,列出你们需要微软研究院为你们解决的10个问题。第三点就是在你们离开这栋楼之前,承诺与我们合作开展一两个项目。

当然,让大家谈论问题和解决方案只是一个开始。以AI技术改善微软Office日常任务(如格式化文档或将数据插入电子表格)的潜力是巨大的。但显然,自动化辅助有时对用户非但没有帮助,还可能造成干扰。Office 97的虚拟助手Clippy就是最好的例子,它至今仍然是惹人反感、不受待见的典型技术代表。

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“你好像在写信,需要帮助吗?”Clippy这句亲切的“开场白”也是用户最为反感的功能之一,毕竟谁也不想被计算机“奸视”

在根除Clippy十多年后,Office仍然想让AI为你正在执行的任务做点什么。只是这次它希望这种体验是微妙的,不带干扰性的。正如Office首席产品规划经理罗内特劳伦斯(Ronette Lawrence)所说,“我们的核心原则之一是确保人类永远是主角。”

据劳伦斯透露,微软目前为Office增加的几乎所有功能都包含了人工智能和机器学习的元素。以PowerPoint为例,该公司希望AI成为“在云端为你服务的设计师”。如果你使用的是配备了手写笔的电脑(比如微软的Surface系列)PowerPoint还能把你潦草的手写文字和手绘形状转换成精美的文本。如果软件注意到你正在输入一系列日期,它也会提议把它们排列成时间轴。

然而,劳伦斯说,他们不会把未经请求的建议强加于你,“而是小心翼翼,轻声表达。”PowerPoint的Design Ideas功能可以分析你手头上的演示文档,并在幻灯片右侧以缩略图的形式显示可能进行的调整,比如日期序列的时间轴布局。执行简便,也不碍眼。

从研究到产品,不惑之年的微软如何从谷底重回巅峰?

例如已经在PowerPoint上线的Design Ideas功能,用户可以利用AI技术装饰幻灯片,但如果你不需要它,它也会小心低调,绝不挡你的路

许多Office功能依赖于微软研究院的最新研究成果,某些“奇思妙想”更容易走出实验室。谈到demo版本的AI,劳伦斯说,“有些感觉就像科幻小说的素材,有些则感觉更接近于真实的产品。”

在Office产品团队和MSR的某次研讨会上,有人提到一个现象:用户通常先草拟Word文档,再填补空白处,或者交给同事填充。(但在实际操作中,我们很容易漏掉一些内容。)为啥不能让Word文档来辅助这个过程呢?

于是,微软推出了一项新的“待办事项功能”,通过扫描文档查找诸如“TODO:获取最新收入数据”或“在此处插入图表”这样的占位符,并将其列在侧边栏中,就能提醒你记得处理未办事宜。微软计划扩展这一功能,方便同事通过回复邮件提供你所需要的元素,而不是在你的文档里翻找。它还打算利用AI建议相关内容。

首批获取上述待办事项功能的Office用户是Windows和Mac的用户,他们已经注册了Office的试用项目。(它将于今年年底正式发布。)

但在Office的常规操作中,新的AI功能通常最先出现在web端的Office版本中,其好处显而易见——迅速面向大量用户,快速学习并改进,无需等待传统形式的Office新版本发布。

“对我们来说,倾听反馈,了解人们如何利用反馈训练模型,这是非常重要的。”劳伦斯说道。“这是微软新时代的一部分,当你发布新功能时,我们的关注重点不再只是功能的可用性。网络给了我们反馈机制。”

近期,微软发布的一组广告里,致力于展示Office 365服务拥有一系列别的版本所不具备的便捷功能(比如一次性付给版本Office 2019就没有类似功能)。所有这些功能都利用了AI技术,但广告中并未提及这一点。毕竟,人类才是主角。

贰 游戏:了解玩家

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